7 mai 2021

L’héritier présumé de Warren Buffett sort de l’ombre

Par admin2020


Plus d’une décennie avant que les investisseurs de Berkshire Hathaway n’obtiennent enfin une réponse à leur question la plus urgente – qui succéderait à Warren Buffett – les initiés de la société cultivaient déjà Greg Abel.

David Sokol, alors directeur général de la vaste entreprise énergétique de Berkshire, a déclaré à Buffett en 2007 qu’il voulait donner son propre travail à Abel, arguant qu’il était temps que son soi-disant «lieutenant de droite» prenne la tête.

Abel avait travaillé côte à côte avec Sokol, négociant certains de ses accords les plus complexes, y compris un achat de conduites de gaz naturel à la suite de l’effondrement d’Enron qui a eu lieu au cours d’un week-end. Buffett, au début, hésita, mais fut finalement convaincu.

«Il y a une raison pour laquelle, en 2008, j’ai confié le titre de PDG à Greg», a déclaré Sokol. «Je le faisais depuis longtemps et franchement, je pensais que Greg était meilleur que moi.

Abel avait vu le potentiel d’une petite entreprise immobilière qui découlait de l’acquisition d’un service public beaucoup plus important; d’autres cadres n’avaient constaté qu’une erreur d’arrondi. Cette entreprise est maintenant l’un des joyaux de Berkshire et l’un des plus grands courtiers immobiliers résidentiels aux États-Unis.

Sokol s’est également souvenu de la vitesse à laquelle Abel a décidé de réduire les coûts et d’améliorer l’efficacité de Northern Electric nouvellement acquise au Royaume-Uni dans les années 1990. Abel a traversé l’Atlantique pour aider à gérer l’entreprise.

«Après deux réunions, nous nous sommes assis et Greg avait une feuille de papier avec toutes ces couches barrées», a-t-il déclaré.

Sokol lui-même était autrefois considéré comme l’héritier naturel de Buffett, mais il a démissionné de la société en 2011 après un scandale impliquant des achats d’actions à Lubrizol, une société acquise plus tard par Berkshire. Les autorités américaines de réglementation des valeurs mobilières ont enquêté sur les transactions mais n’ont pas porté plainte.

Une deuxième question existentielle

L’onction d’Abel la semaine dernière par Buffett, 90 ans, a répondu à une question qui plane depuis longtemps sur Berkshire Hathaway. Mais cela n’a pas mis fin à un autre débat, sans doute plus pressant: Berkshire a-t-il une raison d’exister sans Buffett et son consiglier de longue date Charlie Munger, 97 ans, au sommet?

Moulée à l’image de Buffett, la société ne ressemble à presque aucune autre entreprise américaine. Elle possède une vaste collection d’entreprises qui couvrent des assureurs tels que Geico, le chemin de fer de Burlington Northern, des magasins de meubles, des concessionnaires automobiles et des services publics d’électricité. Mais tout aussi importants sont les investissements publics – des participations dans des sociétés comme Apple et Bank of America – qui font de Berkshire plus proche d’un fonds commun de placement qu’une entreprise ordinaire.

Abel, un Canadien de 58 ans, est peut-être un opérateur exceptionnel, mais on ne sait pas s’il est également un investisseur avisé, ont discrètement dit certains investisseurs.

Jusqu’à présent, les investisseurs n’ont eu que des moments éphémères pour faire connaissance avec l’homme. Abel a été principalement timide des médias – il a refusé de commenter cet article – et ses apparitions devant la communauté des investisseurs ont été brèves.

En 2020, en pleine pandémie, il a rejoint Buffett sur une scène vide pour répondre aux questions des actionnaires. Mais ses réponses ont été limitées, principalement sur les entreprises qu’il supervisait, et il a laissé son patron donner les sages conseils qui, pour de nombreux investisseurs, sont le principal objectif d’un rassemblement dans le Berkshire. Ce n’est que ce mois-ci que les actionnaires ont obtenu un peu plus de substance.

La réaction initiale a été chaleureuse, car Abel a impressionné les analystes par sa connaissance du secteur de l’énergie et a donné un argumentaire fort sur la façon dont l’entreprise réduirait son empreinte carbone. Les gens qui ont travaillé avec lui l’ont décrit comme «très motivé», «discipliné» et possédant une «capacité unique» de passer au crible de vastes quantités d’informations, des traits qu’ils voient également chez Buffett.

Ron Olson, un administrateur du conseil d’administration du Berkshire, a ajouté qu’il était «une personne au langage clair» qui avait absorbé la culture de l’entreprise directement de Buffett et Munger au cours de la dernière décennie.

“Il ne sera pas Warren dans sa personnalité, mais il a le même genre de crédibilité et d’intégrité que celles de Warren”, a déclaré Olson, ajoutant qu’Abel avait “une sacrée éthique de travail”.

«Il a grandi sur la glace, joue au hockey et a plusieurs fausses dents à montrer. Ce genre de compétitivité passe. »

Énergie pour monter

Abel a trouvé son chemin vers l’entreprise grâce à l’une de ses nombreuses acquisitions. Après avoir travaillé comme comptable chez PwC à San Francisco, en 1992, il est allé travailler pour l’un des clients énergétiques de l’entreprise, une petite entreprise connue sous le nom de CalEnergy.

«Tout ce que je lui ai demandé de faire, il l’a fait à 125%, puis a examiné les choses autour de lui pour faire mieux aussi», a déclaré Sokol, qui dirigeait CalEnergy. «Greg avait besoin de très peu de mentorat. Ce dont il avait besoin, c’était simplement de se voir offrir des opportunités.

CalEnergy sous Sokol et Abel a fait une frénésie de négociation avant que Berkshire n’achète la société en 2000. Avant d’avoir 40 ans, Abel avait été élevé au poste de président et chef de l’exploitation de l’unité d’énergie, devenant par la suite propriétaire d’une précieuse participation de 1% dans il.

C’est là qu’il a gagné une grande partie de ses côtelettes de négociation. La division a été à l’origine de certaines des plus grandes prises de contrôle de Berkshire, un fait qui n’a pas été oublié par les actionnaires qui se plaignent de la gigantesque pile de trésorerie de 145,4 milliards de dollars que le conglomérat a amassée.

Abel a été profondément impliqué dans l’achat de 5,1 milliards de dollars de PacifiCorp par Berkshire en 2005, son acquisition de 10,4 milliards de dollars de Nevada Utility NV Energy en 2013 ainsi que l’une des transactions les plus récentes de la société: le rachat de 8 milliards de dollars des activités de pipeline de Dominion Energy l’année dernière.

«Une grande partie des fusions et acquisitions se fait avec Greg. . . peut être très charmant quand il sort », a déclaré quelqu’un qui a travaillé sur des accords avec Abel.

Thomas Russo, le membre directeur de l’investisseur de longue date de Berkshire Gardner Russo & Quinn, a déclaré que c’était cette capacité à déployer «d’immenses quantités de capital» qui a fait d’Abel le choix naturel pour succéder à Buffett.

Reste à savoir si Abel réussira mieux que Buffett à faire une brèche dans le coffre de guerre. Le playbook de Berkshire, qui a longtemps évité les guerres d’enchères, a réduit la négociation de la société à un moment où d’autres entreprises et investisseurs sont également affligés de capitaux.

Et Abel n’a pas encore montré qu’il était prêt à briser le moule. L’offre de 18 milliards de dollars de la société sur Oncor Energy en 2017 a échoué, un accord qu’Abel avait pratiquement conclu avant qu’il ne soit écrasé par un autre soumissionnaire, a souligné que «Greg est resté fidèle à ce style», a déclaré la personne qui a travaillé sur des accords avec lui.

On ne sait pas comment Abel travaillerait avec le reste de l’équipe préparée par Buffett s’il prenait le relais, y compris Todd Combs et Ted Weschler, qui aident à gérer le portefeuille d’investissement de la société, et Ajit Jain, le vice-président de Berkshire qui dirige son précieux opérations d’assurance. Jain a décrit la relation du couple comme respectueuse, bien que contrairement à ce que Buffett et Munger ont cultivé au fil des ans.

Le contrôle des investisseurs ne fera qu’augmenter à mesure que la pile de liquidités s’accroît et que la pression monte sur l’empreinte carbone de Berkshire et les obstacles à la concurrence. La division des services publics de l’entreprise, où Abel a joué un rôle clé, a fait l’objet d’un examen particulier. Son activité énergétique au Nevada a beaucoup dépensé en 2018 pour rejeter une proposition qui aurait déréglementé l’activité électrique de l’État.

«Ils protègent leur monopole par tous les moyens possibles», a déclaré Nora Mead Brownell, qui était auparavant commissaire de la Federal Energy Regulatory Commission. «Je pense que Warren représente un certain ensemble de valeurs qui sont exécutées par les Greg Abels du monde», a-t-elle ajouté.

Bien qu’Abel ait été choisi par le conseil d’administration, l’entreprise ne remet pas encore les clés. Après tout, le conseil se prépare à la succession depuis plus d’une décennie.

«Warren a encore beaucoup de vie. Je tiens à souligner cela », a déclaré Olson. «Greg est notre homme en ce moment. Si c’est dans 10 ans, qui diable le sait.

eric.platt@ft.com