29 avril 2021

Un avocat de Dallas prend la mission d’aider les gens à éviter l’expulsion – Lowell Sun

Par admin2020


Par JAMIE STENGLE et MICHAEL CASEY

DALLAS (AP) – Peu de temps après avoir commencé à publier des conseils l’année dernière pour les personnes menacées d’expulsion pendant la pandémie, Mark Melton s’est retrouvé inondé d’appels téléphoniques et de messages.

«Il est devenu évident très rapidement que cela allait représenter trop de travail pour une seule personne», a déclaré Melton, un avocat fiscaliste de Dallas qui a décidé d’étudier le droit des expulsions alors que le COVID-19 commençait à faire des ravages économiques sur les résidents du Texas.

Depuis, Melton a recruté plus de 175 avocats qui ont aidé plus de 6 000 personnes. Son équipe a aidé les locataires à comprendre les protections mises en place pour arrêter temporairement les expulsions et comment accéder aux fonds gouvernementaux pour payer le loyer. Ils se sont retrouvés à tout faire, de la négociation avec les propriétaires à la représentation des locataires devant les tribunaux en passant par les aider à faire leurs courses.

Les efforts de Melton interviennent alors que plus de 4 millions de personnes aux États-Unis ont déclaré être confrontées à une expulsion ou à une forclusion au cours des deux prochains mois, selon l’enquête Household Pulse Survey du Census Bureau. Au Texas, ce nombre est supérieur à 250 000.

Un moratoire fédéral sur les expulsions qui a été prolongé jusqu’en juin par les Centers for Disease Control and Prevention vise à protéger la plupart des locataires, mais il est interprété de différentes manières d’un État à l’autre. De plus, les défenseurs des locataires affirment que les propriétaires cherchent toujours des moyens d’expulser les locataires et que de nombreux locataires se présentent souvent au tribunal sans aucune représentation légale ou parfois ignorants de leurs droits.

«Sans représentation, la majorité des locataires perdent leur dossier et sont finalement expulsés», a déclaré Diane Yentel, présidente et chef de la direction de la National Low Income Housing Coalition.

À Dallas, Marcus Douglas, 26 ans, était l’un des locataires qui s’est tourné vers Melton.

Il venait juste de s’installer dans son appartement du centre-ville de 1700 $ par mois lorsque son entreprise immobilière a commencé à se tarir en raison de la pandémie. Au fil des mois, il a travaillé un travail parallèle livrant de la nourriture, a commencé à vider ses économies et s’est tourné vers sa famille pour l’aider à joindre les deux bouts.

Finalement, il a fini par se représenter lui-même au tribunal lors de la procédure d’expulsion. Le juge lui a suggéré d’appeler Melton.

«C’était un peu comme si c’était un poids soulevé de mon dos», a déclaré Douglas. Il peut maintenant rester à sa place jusqu’en juillet et il a fait une demande d’aide à la location.

Un examen des données de plus de 20 villes et États a révélé qu’environ 81% des propriétaires avaient des avocats, contre seulement 3% des locataires, selon la Coalition nationale pour un droit civil à un avocat.

La pandémie a braqué les projecteurs sur cette disparité juridique, et de plus en plus de villes et d’États tentent d’y remédier.

Des États comme le Michigan ont mis de côté des millions de dollars pour fournir une assistance juridique, et jusqu’à huit villes ont maintenant adopté des lois exigeant le droit à l’assistance d’un avocat – des mesures motivées par des études qui montrent qu’une plus grande représentation juridique permet aux villes et aux États d’économiser des dizaines de millions de dollars en refuges pour sans-abri.

Le projet de Melton, maintenant une organisation à but non lucratif appelée Dallas Eviction Advocacy Center, ne refuse personne en fonction de son niveau de revenu.

«Plus nous avons de personnes qui aident ces locataires à être expulsés, mieux c’est», a déclaré K’Lisha Rutledge, un avocat de l’Aide juridique du nord-ouest du Texas dont le nombre de cas a bondi dans la pandémie.

Melton a déclaré qu’il pouvait s’identifier à l’impuissance ressentie par les personnes confrontées à l’expulsion: il a été là-bas lui-même.

Melton, qui a grandi à Tulsa, dans l’Oklahoma, a déclaré qu’il était allé directement travailler après le lycée, s’était marié et avait des enfants. Il avait travaillé jusqu’à devenir directeur dans une grande agence de recouvrement lorsqu’il s’est retrouvé sans emploi après que la société ait déposé son bilan. La banque a saisi sa maison et, pensant qu’une plus grande ville offrirait plus d’opportunités, il a déménagé à Dallas.

Il a commencé à faire des études collégiales tout en travaillant souvent deux emplois à la fois, et a finalement obtenu un diplôme en droit de la Southern Methodist University. Il a dit que son succès était possible grâce à l’aide qu’il avait obtenue en cours de route.

«Je me rapporte à ce sentiment de désespoir complet et absolu et à la nécessité de compter sur la charité des autres juste pour obtenir le plus élémentaire des choses», a déclaré Melton. «Cela me brise vraiment le cœur.»

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